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Definición de Apoptosis – Qué es, Significado y Concepto

La apoptosis es la muerte celular programada que es posible suceda en organismos pluricelulares. A diferencia de la necrosis, que es un tipo de muerte celular resultado de un daño grave a las células, la apoptosis suele conferir ciertos beneficios.

Por ejemplo, la separación de los dedos de pies y manos ocurre porque las células de las uniones mueren por apoptosis durante el desarrollo del embrión, por lo que cuando nacemos estos se encuentran ya separados.

Además, el proceso permite la destrucción de células con defectos genéticos, que en otras condiciones proliferarían y se convertirían en cáncer.

Aproximadamente, entre 50000 y 70000 millones de células mueren diariamente a causa de la apoptosis en un adulto. Para el niño promedio, con una edad entre los 8 y los 14 años, mueren cerca 20000 y 30000 millones de células diariamente.

El proceso fue descrito por primera vez en 1942 por el científico alemán Carl Vogt. Más tarde, en 1885, el anatomista Walther Flemming formuló una descripción aún más precisa del proceso de muerte celular programada. Sin embargo, el tema no volvió a ser de interés sino hasta 1965, cuando con un microscopio electrónico se pudo por primera vez distinguir la muerte por apoptosis de otros tipos de muerte celular.

El proceso de apoptosis está controlado por un rango muy diverso de señales celulares, que se pueden originar tanto fuera como dentro de las células. Las señales externas pueden incluir hormonas, factores de crecimiento u óxido nítrico, entre otras cosas. Por su parte, las señales de dentro de las células se originan como respuesta al estrés.

Se ha relacionado una disfunción en el proceso de apoptosis con una gran variedad de enfermedades. Si el proceso elimina un número excesivo de células, puede causar atrofia muscular, mientras que si elimina muy pocas, la proliferación de un cáncer se hace más probable.